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Describen agua en la atmosfera de un pequeño planeta

Ene 30, 2024

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El exoplaneta se llama GJ 9827d, queda a 97 años luz de la Tierra y tiene el doble de su diámetro.

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Como bien es sabido, la Tierra está cubierta casi completamente por agua, lo que, palabras más, palabras menos, hace posible que exista vida en ella.

Es por eso que los científicos y astrónomos que estudian el espacio buscan constantemente moléculas de agua en otros planetas, pues la presencia de ella es uno de los principales indicios de que puede haber vida más allá de la Tierra.

Pues bien, en los últimos días, el equipo de astrónomos a cargo de utilizar el telescopio espacial Hubble descubrió la presencia de moléculas de agua en la atmósfera de un exoplaneta a 97 años luz de la Tierra.

‘CNN En Español’ recopiló que el cuerpo celeste se llama GJ 9827d, tiene alrededor del doble de diámetro de la tierra, y un nuevo estudio revela que es el exoplaneta más pequeño cuya atmósfera contiene vapor de agua.

Orbita a la estrella enana GJ 9827, y completa una única órbita alrededor de ella cada 6.2 días.

Los hallazgos, publicados en ‘The Astrophysical Journal Letters’, claramente no son prueba de la existencia de vida en este planeta. Sin embargo, sí son un incentivo para que la comunidad científica profundice más en sus investigaciones de GJ 9827d.

Laura Kreidberg, coautora del estudio y directora del departamento de física atmosférica de exoplanetas del Instituto Max Planck de Astronomía de Heidelberg, Alemania, dijo en un comunicado: «El agua en un planeta tan pequeño es un descubrimiento histórico. Se acerca más que nunca a la caracterización de mundos realmente similares a la Tierra».

«Esta sería la primera vez que demostramos directamente a través de una detección atmosférica que estos planetas con atmósferas ricas en agua pueden realmente existir alrededor de otras estrellas. Este es un paso importante para determinar la prevalencia y diversidad de atmósferas en planetas rocosos», afirmó, por su parte, Björn Benneke, también coautor y profesor del Instituto Trottier de Investigación de Exoplanetas de la Universidad de Montreal.

Sin embargo, la diferencia clave con la Tierra es que su superficie alcanza temperaturas de alrededor de 427 grados Celsius, lo que lo convierte en un mundo inhabitable por humanos, por ejemplo.

Un concepto artístico del exoplaneta GJ 9827d, orbitando a GJ 9827.

«Nuestro programa de observación, dirigido por el investigador principal Ian Crossfield, de la Universidad de Kansas (Lawrence, Kansas), se diseñó específicamente con el objetivo no sólo de detectar las moléculas de la atmósfera del planeta, sino también de buscar vapor de agua. Cualquiera de los resultados sería emocionante, tanto si el vapor de agua es dominante como si es sólo una especie diminuta en una atmósfera dominada por el hidrógeno”, afirmó, finalmente, Pierre-Alexis Roy, autor principal del estudio.

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Un enigma planetario

La misión Kepler de la NASA descubrió inicialmente el planeta cuando orbitaba una estrella enana roja en la constelación de Piscis en 2017. El exoplaneta completa una única órbita alrededor de su estrella anfitriona cada 6,2 días.

Los astrónomos observaron GJ 9827d durante 11 tránsitos o momentos en los que el planeta cruzó por delante de su estrella durante la órbita, a lo largo de tres años. La luz de las estrellas filtrada a través de la atmósfera del planeta ayudó a los astrónomos a medir la firma de las moléculas de agua.

«Hasta ahora no habíamos podido detectar directamente la atmósfera de un planeta tan pequeño. Y ahora estamos entrando lentamente en este régimen», dijo Benneke. «En algún momento, a medida que estudiamos planetas más pequeños, debe haber una transición en la que ya no haya hidrógeno en estos mundos pequeños, y tengan atmósferas más parecidas a la de Venus (en la que predomina el dióxido de carbono)».

Conocer mejor la atmósfera del planeta podría ayudar a los astrónomos a clasificar exactamente qué tipo de mundo es GJ 9827d. Actualmente, el equipo tiene dos posibles teorías.

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