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¿Por qué algunos elefantes tienen colmillos y otros no?

Ene 22, 2024

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Los elefantes son asesinados diariamente por sus colmillos de marfil. Esta explotación tiene una historia que viene heredada desde hace muchos siglos y aún sigue sin detenerse.

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Los elefantes son los mamíferos terrestres más grandes del planeta. Estos paquidermos pueden vivir hasta 70 años y algunas especies llegan a pesar 6000 kilos. De todas formas, se ha registrado que algunos elefantes tienen colmillos y otros no, pues estas piezas portan una gran historia de caza furtiva detrás de ellas.

La explicación que dan algunos expertos a la pregunta de por qué algunos elefantes tienen colmillos y otros no —especialmente las hembras— es la avaricia humana y la caza furtiva, ya que sus colmillos de marfil atraen a los cazadores ilegales, lo cual ha tenido muchas consecuencias para la especie. Si quieres saber más sobre este tema, sigue leyendo.

¿Por qué algunos elefantes tienen colmillos y otros no?

En el Parque Nacional Gorongosa, en Mozambique —país situado al sur de África—, se encuentran varios elefantes viejos que llevan las marcas de la guerra civil que vivió este país por 15 años, entre 1977 y 1992. Es por esto que muchos de ellos no tienen colmillos.

Este conflicto mató alrededor del 90 % de los elefantes, sacrificados por el marfil de sus colmillos y por su carne. Este material fue la principal fuente de financiación en el conflicto y, después de la guerra, quedaron menos de 100 elefantes vivos en la zona.

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Organizaciones como Elephant Voices estudiaron los pocos supervivientes de esta guerra, de los cuales la mayoría eran hembras sin colmillos. Gracias a una mutación en el gen que da lugar a estas estructuras de marfil, estas hembras pudieron sobrevivir, afirman los expertos de WWF.

Debido a que la mutación es heredable, sus crías han nacido predispuestas a no desarrollar colmillos. Esta no es una adaptación que responde a la amenaza de los humanos per se, pero sí favorece a los elefantes que nacen sin colmillos, pues aquellos que los portan siguen siendo cazados ilegalmente por su marfil en el resto del mundo.

Algunos elefantes tienen colmillos, pero más pequeños

En el sur de Kenia, la caza ilegal ha reducido el tamaño de los colmillos en elefantes, como también en otros lugares. Se ha comprobado que los colmillos raptados entre 2005 y 2013 son más pequeños que aquellos de los elefantes sacrificados entre 1966 y 1968. Su tamaño se redujo alrededor de una quinta parte en los machos y más de un tercio en las hembras.

¿Y para qué tienen los elefantes colmillos?

Normalmente, los elefantes tienen colmillos porque estos les permiten hacer la mayoría de sus tareas diarias, como cavar en busca de agua o minerales, descortezar árboles para encontrar alimentos fibrosos, ayudar a los machos a competir por las hembras, defenderse, levantar y mover objetos y proteger su trompa.

Los colmillos de los elefantes son dientes que se extienden más allá de su boca. Están conectados al cráneo y cuentan con terminaciones nerviosas, al igual que los dientes humanos. Si el colmillo se rompe, se quita o se daña, no vuelve a crecer.

A pesar de la pérdida de estos, los elefantes han podido sobrevivir y parecen estar sanos. Sin embargo, se cree que esta desventaja puede estar influyendo en el comportamiento de los elefantes y sus comunidades. Además, el trabajo que hacen con sus colmillos es vital para otras especies, por lo que su ausencia trae también implicaciones para el ecosistema que los rodea.

Los árboles que los elefantes derriban o los hoyos que cavan para encontrar agua son muy importantes para las especies que dependen de estas acciones. Como se puede ver, sus colmillos no solo les sirven a ellos, sino que también ayudan a crear hábitats.

 El marfil ha sido comercializado durante muchos años en regiones como Groenlandia, Alaska y Siberia y ha llevado a poner en peligro a las especies.

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